Pourquoi les gens ne se souviennent-ils pas des premières années de leur vie ?

L'homme

Nos souvenirs ne commencent pas à la naissance, mais à un certain âge. Certains l’ont plus tôt et d’autres plus tard. La question a toujours intéressé les scientifiques, non sans l’attention de Sigmund Freud, qui a même inventé le terme « amnésie infantile ». Alors pourquoi une personne ne peut-elle pas se souvenir d’elle-même lorsqu’elle était enfant ?

Souvenirs d'enfance

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Des scientifiques américains ont découvert que les premiers souvenirs se forment à l’âge de 2,5 à 3 ans. Cependant, il nous semble que nous étions plus âgés à l’époque. Mais cette règle a aussi ses exceptions : certaines personnes se souviennent d’événements qui leur sont arrivés avant l’âge d’un an et demi. Cependant, les histoires d’adultes peuvent également avoir contribué à façonner cette image. Et Léon Tolstoï a généralement décrit ses souvenirs d’un baptême qui lui est arrivé lorsqu’il avait 10 jours.

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Erreur de chronologie

Souvenirs d'enfance

Les premiers souvenirs que nous pouvons nommer sont en effet loin d’être toujours chronologiquement les plus anciens. Ces images ne sont pas liées à un moment précis et ne constituent pas une barrière à laquelle il n’y avait absolument rien auparavant. Il semble y avoir une sorte de collection de souvenirs précoces, parmi lesquels nous choisissons le plus vif, que nous appelons le premier. Si vous demandez à la personne de nommer ses autres souvenirs de jeunesse, il peut s’avérer qu’ils sont chronologiquement antérieurs, parfois d’une année entière. La raison réside à la fois dans la datation et dans un sentiment erroné de son âge à l’époque.

La revue Memory cite des données issues de recherches sur la mémoire menées par une équipe entière dirigée par le Dr Peterson à l’université de Terre-Neuve sur une période de 20 ans. Près de 1 000 personnes ont été suivies, dans 600 cas, les souvenirs des parents ont également été utilisés.

Les gens ont vraiment l’impression d’être plus âgés à l’époque de leurs premiers souvenirs. Mais l’âge est corrigé par les histoires des parents. Il est intéressant de noter que l’âge du narrateur influe également sur ce point. En vieillissant, les gens attribuent leurs premiers souvenirs à un âge de plus en plus avancé. Ainsi, huit ans après la description des événements, les gens commencent à se considérer comme ayant un an de plus au moment de la description. Cet effet est appelé télescopage, et il est tout à fait applicable aux enfants.

Plus le souvenir est lointain, plus la tentation est grande de le rapprocher, de lui attribuer une année entière. Mais si l’enfant commence à se souvenir d’événements qui lui sont arrivés à l’âge de 3 ou 4 ans, cet effet n’est plus observé. Et les recherches du Dr Peterson ont montré que les gens se souviennent en fait d’événements bien plus anciens qu’ils ne le pensent. Et il n’est pas si difficile d’accéder à ces images. Compte tenu de ces distorsions de datation et d’une marge d’erreur d’environ un an, on peut conclure que les premiers souvenirs se rapportent à un âge d’environ 2,5 ans.

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Relier les souvenirs et la culture

Souvenirs d'enfance

La différence dans l’âge moyen du premier souvenir peut aller jusqu’à deux ans, tout dépend de la culture du pays. S’il est habituel de parler aux enfants dès leur enfance, de s’intéresser à leurs souvenirs, de raconter des histoires de famille, alors les gens se souviennent d’eux-mêmes beaucoup plus tôt. Cependant, si cette partie de la vie d’un enfant est ignorée, l’enfant se souviendra de lui plus tard. Faire des activités avec des enfants l’aidera donc à développer sa capacité de mémorisation.

Les souvenirs des Américains sont plus longs, plus détaillés et plus centrés sur eux-mêmes. Les Chinois, en revanche, sont plus succincts et se concentrent sur les faits. Dans les cultures orientales, les souvenirs d’enfance n’intéressent personne. Les premiers à s’en souvenir sont les Maoris de Nouvelle-Zélande, qui ont un fort attachement au passé.

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Des souvenirs imposés

Le physicien Robert Wood crée sa théorie de la mémoire. Il pensait que des associations supplémentaires pouvaient être utilisées pour renforcer les souvenirs d’enfance. Wood faisait des expériences avec sa petite-fille d’un an et demi. Chaque semaine, devant l’enfant, il mettait une statue de chien dans la cheminée, y allumait de la poudre à canon et disait la phrase « fazee-wazee ». À l’âge de cinq ans, la fillette a soudainement prononcé « fazee-wazee » et lorsqu’un scientifique lui a demandé ce que cela signifiait, elle a clairement parlé du chien dans la cheminée et du feu sur sa tête.

Mais il faut faire confiance aux souvenirs d’enfance avec prudence. La psychologue Elisabeth Loftes a inventé l’histoire très crédible d’un enfant perdu dans un supermarché. Afin de convaincre les sujets, ils ont été informés de la véracité des événements, étayée par les récits de leurs parents. Il s’est avéré qu’environ un tiers des participants aux expériences se sont « souvenus » de l’histoire, certains même avec beaucoup de détails. Une fois que l’on accepte la fiction, on commence à la compléter avec ses propres images, et elle devient indiscernable des souvenirs réels. C’est pourquoi les souvenirs des enfants sont beaucoup plus difficiles à étudier que ceux des adultes.

Le principal mystère de notre mémoire n’est peut-être pas de savoir pourquoi nous ne nous souvenons pas de notre petite enfance, mais plutôt de savoir à quoi l’on peut faire confiance dans nos souvenirs.

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Pourquoi ne nous souvenons-nous pas de nos premières années ?

Souvenirs d'enfance

Même après l’apparition d’un premier souvenir clair et net, les souvenirs ultérieurs se révèlent, jusqu’à un âge plus avancé, maigres et épars. Beaucoup commencent à se souvenir d’eux-mêmes, non pas de leurs premiers pas, mais du jardin d’enfants. Mais en général, il s’avère qu’une personne se souvient étonnamment peu de ce qui lui est arrivé entre sa naissance et l’âge de 6 ou 7 ans.

Selon Freud, nos souvenirs sont effacés et les premières expériences, surtout celles qui sont traumatisantes, sont repoussées hors de la mémoire. Les scientifiques pensent que la partie du cerveau responsable du stockage des souvenirs, l’hippocampe, n’est tout simplement pas encore suffisamment développée. Il n’est pas complètement formé avant l’âge de 7 ans et se développe ensuite. C’est pourquoi l’enfance et l’adolescence sont considérées comme la meilleure période pour l’apprentissage. Les bébés, en revanche, sont tout simplement privés de cet espace de stockage. L’histoire d’un patient qui a subi des dommages à l’hippocampe lors d’une opération bâclée est illustrative. L’homme ne se souvenait de rien, mais il absorbait toutes sortes d’informations. Peut-être qu’à un âge précoce, le cerveau n’est tout simplement pas assez développé pour former des souvenirs.

La version suivante concerne la culture de cellules nerveuses. Au fur et à mesure que les cellules du cerveau se développent et que de nouvelles structures en émergent, une partie n’est plus nécessaire. Les souvenirs frais s’accumulent vigoureusement, tout comme le cerveau supprime activement les anciennes images, protégeant ainsi le cerveau immature de la surcharge. Donc l’amnésie infantile est un processus naturel. Cependant, il existe une théorie selon laquelle les souvenirs de l’enfant sont toujours stockés quelque part dans le cerveau, mais que l’accès à ces informations est bloqué.

Une autre version de ce qui se passe juxtapose la capacité de se souvenir avec le développement de la parole. On pense qu’un enfant ne peut se souvenir que d’une image qu’il peut décrire avec des mots. On a observé que les enfants qui apprennent à parler plus tard reproduisent moins d’événements que leurs camarades plus bavards. Il est vrai que les enfants sourds qui ne connaissent pas la langue des signes commencent à se souvenir d’eux-mêmes à peu près au même âge que leurs camarades.

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