Comment un Ukrainien a créé WhatsApp et est devenu milliardaire : la biographie de Jan Kouma

L'homme

L’accord de 19 milliards de dollars conclu entre le plus grand réseau social du monde, FaceBook, et le service de messagerie WhatsApp a fait de Jan Kuma, le fondateur de WhatsApp Inc. Cependant, la ville ukrainienne de Fastov, où il a passé son enfance, lui manque toujours.

Jan Koum est le fondateur de WhatsApp

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Ian Kum est né dans la famille d’une femme au foyer et d’un ouvrier du bâtiment dans un petit village près de Kiev, dans une maison sans lumière ni eau chaude. Comme beaucoup d’hommes d’affaires prospères, Kum pense que son enfance spartiate a joué un rôle majeur dans sa formation en tant que personne, spécialiste, organisateur et homme d’affaires. Pendant la perestroïka, la vie en Ukraine a encore empiré et le sentiment antisémite a gagné du terrain dans la société. Jan et sa mère sont donc partis à la poursuite du rêve américain – directement en Californie. À Mountain View, la famille a reçu un petit appartement et une allocation de chômage pour vivre juste pour joindre les deux bouts (la mère de Kum a été diagnostiquée plus tard comme ayant un cancer et le régime de protection sociale est devenu sa seule source de revenus).

Jan Koum est le fondateur de WhatsApp

Néanmoins, le futur fondateur de WhatsApp se passionnait pour la programmation et, alors qu’il était encore à l’université, il a commencé à faire carrière chez le géant de la recherche Yahoo ! Cependant, cela a été précédé d’une « carrière » dans le groupe de pirates informatiques w00w00 qui piratait régulièrement les serveurs de Silicon Graphics, et d’un emploi chez Ernst & Young en tant qu’inspecteur de la sécurité informatique. C’est là qu’il a rencontré et s’est lié d’amitié avec Brian Ecton, un cadre publicitaire de Yahoo ! qui a ensuite cofondé WhatsApp. Lorsque la mère de Kum est décédée en 2000 et qu’il s’est retrouvé orphelin, c’est Ecton qui a aidé et soutenu son futur partenaire tout au long d’un parcours difficile de sept ans pour gravir les échelons de la carrière chez Yahoo !

 Biographie de Ian Kouma

Ils n’étaient pourtant pas destinés à devenir les patrons du géant de la recherche – Ecton détestait la publicité qu’il devait faire, tandis que Kum décrivait ses trois dernières années en tant qu’employé du géant de la recherche comme « je faisais quelque chose ». Sans surprise, après avoir rempli leur compte en banque, les amis ont quitté leur emploi et sont partis en vacances pendant un an – voyageant à travers l’Amérique du Sud.

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D’ailleurs, à leur retour, Coom et Ecton ont essayé d’obtenir des emplois chez FaceBook mais ont tous deux été rejetés, comme en témoigne encore le message Twitter de Brian :

J’ai été refusé par FaceBook. C’était une excellente occasion de nouer des liens avec des personnes fantastiques.

 Biographie de Ian Kouma

Tout a changé en janvier 2009, lorsque Kum a reçu son iPhone. Féru de technologie, il a réalisé qu’il ne tenait pas seulement un smartphone, mais un outil qui pouvait changer l’avenir. Kum était un invité fréquent des fêtes organisées pour la diaspora russe chez Alex Fishman, où il a parlé pour la première fois de son idée de donner aux utilisateurs la possibilité d’égayer leur liste de contacts avec des statuts tels que « Je suis occupé en ce moment » ou « Pour les questions professionnelles, appelez-moi entre 9h et 18h ». C’est Fishman qui a mis Kuma en contact avec Igor Solomennikov, un programmeur russe qui est devenu l’un des principaux artisans de la création de WhatsApp.

Jan Koum est le fondateur de WhatsApp

L’essentiel du travail a toutefois été réalisé par Jan Kum lui-même, qui a passé des mois à écrire le code de son application au Red Rock Café, un lieu convivial pour les programmeurs. Naturellement, les tests des premières versions du messager ont révélé un grand nombre de bogues et d’erreurs et, à un moment donné, Coom a même décidé d’abandonner l’idée, mais il a été une fois de plus aidé à trouver l’élan nécessaire pour mener à bien le projet par Brian Ecton. Il convient de noter que la start-up savait déjà à l’époque qu’il ne serait pas facile de concurrencer des services tels que Skype de Microsoft, G-Talk de Google et BBM de Research in Motion. Toutefois, son projet avait la particularité que WhatsApp ne nécessitait pas d’enregistrement, mais était lié au numéro de téléphone du propriétaire du smartphone.

Jan Koum est le fondateur de WhatsApp

Finalement, Kum s’est rendu compte que son invention était en passe de supplanter les textos traditionnels. Brian Ecton, qui n’a jamais trouvé d’emploi, a été invité à se joindre au projet et Jim Getz, partenaire du fonds de capital-risque Sequoia Capital, a été choisi comme investisseur. L’issue de cette histoire n’est pas moins romantique que son début. Un jour de février, Ian Coom, Brian Eckton et Jim Getz se sont rendus dans un bâtiment abandonné à la périphérie de Mountain View, où une mère réfugiée ukrainienne avait récemment reçu des prestations sociales, et là, ils ont signé l’accord le plus important de leur vie – un accord pour vendre WhatsApp à Mark Zuckerberg et sa société pour 19 milliards de dollars.

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